Sharon Matola, qui a ouvert un zoo dans la jungle du Belize, décède à 66 ans


La vie de Sharon Matola a changé à l’été 1981, quand elle a reçu un appel d’un cinéaste britannique du nom de Richard Foster. Elle avait récemment quitté son emploi de dompteuse de lions dans un cirque mexicain et était de retour chez elle en Floride, où elle se frayait un chemin à travers une maîtrise en mycologie ou l’étude des champignons.

M. Foster avait entendu parler de ses compétences avec les animaux sauvages, et il voulait qu'elle travaille avec lui sur un documentaire sur la nature au Belize, le petit pays nouvellement indépendant de la côte caraïbe de l'Amérique centrale, où il vivait dans un complexe à environ 30 miles. intérieur.

Elle est arrivée à l’automne 1981, mais l’argent pour le film de M. Foster s’est vite épuisé. Il est passé à un autre projet, à Bornéo, laissant Mme Matola responsable d'un jaguar, de deux aras, d'un boa constrictor de 10 pieds et de 17 autres animaux à moitié apprivoisés.

«J'étais à la croisée des chemins» elle a dit au Washington Post en 1995. «Je devais soit tirer sur les animaux, soit prendre soin d’eux, car ils ne pouvaient pas prendre soin d’eux-mêmes dans la nature.»

Désespérée, elle a peint «Belize Zoo» sur une planche de bois et l'a collée au bord de la route. Elle a construit des enclos rudimentaires pour les animaux et a commencé à faire de la publicité dans tout le pays, y compris dans un bar voisin, où elle a demandé aux propriétaires d'envoyer tout touriste ennuyé.

Près de quatre décennies plus tard, le zoo de Belize est l'attraction la plus populaire du Belize, attirant les habitants, les touristes étrangers et des dizaines de milliers d'écoliers chaque année, pour voir Pete le jaguar, Saddam le pécari et le reste de la ménagerie de Mme Matola. animaux.

Mme Matola est décédée à 66 ans le 21 mars à Belmopan, Belize. Sa sœur, Marlene Garay, a déclaré que la cause était une crise cardiaque.

Il y a de fortes chances que Mme Matola rencontre tous les enfants du Belize: non seulement les écoles ont inclus une visite au zoo dans leur programme annuel, mais elle a pris l'habitude de se rendre dans les salles de classe avec un boa constrictor dans son sac à dos, souvent non invitée mais toujours les bienvenus.

En cours de route, elle est devenue un incontournable de la société bélizienne, à la fois conseillère du gouvernement et de son Jérémie, contestant les projets de développement qu'elle considérait comme une menace pour la dotation naturelle de son pays d'adoption. Son activisme a influencé une génération de Béliziens, dont beaucoup sont devenus des leaders dans le secteur gouvernemental et sans but lucratif.

Colin Young était autrefois l'un de ces nombreux écoliers qui traversaient le zoo; aujourd'hui, il est le directeur exécutif du Caribbean Community Climate Change Center.

«Sharon a eu une influence considérable sur le Belize», a-t-il déclaré lors d'un entretien téléphonique. «Une grande partie de ce que les enfants et les adultes savent maintenant sur la faune du Belize lui revient.»

Sharon Rose Matola est née le 3 juin 1954 à Baltimore d'Edward et Janice (Schatoff) Matola. Son père était directeur des ventes pour National Brewing, sa mère assistante administrative à l'Université de Loyola dans le Maryland.

Elle n'a pas grandi en rêvant de diriger un zoo dans un pays tropical, mais une grande partie de sa vie l'a préparée précisément à ce rôle. En tant que fille, elle se grattait les genoux et se salissait les ongles à la recherche de vers, de grenouilles et de papillons (bien que parce qu'elle était très allergique aux chats, son futur amour pour les jaguars était moins évident).

Après le lycée, elle s'est inscrite comme instructeur de survie dans l'armée de l'air, ce qui l'a envoyée au Panama pour s'entraîner dans la jungle. Elle est tombée amoureuse des tropiques et d'un dentiste de l'Air Force nommé Jack Schreier. Ils se sont mariés en 1976 et ont déménagé dans la ferme familiale de l’Iowa.

Mme Matola a étudié le russe à l'Université de l'Iowa, mais a rapidement déménagé à Sarasota, en Floride, où elle s'est inscrite au New College et est passée à la biologie. Son mariage avec M. Schreier a pris fin quelques années plus tard. En plus de sa sœur, elle laisse dans le deuil un frère, Stephen.

Pour payer ses études universitaires et plus tard ses études supérieures, Mme Matola a travaillé le plus étrange des petits boulots – assistante dompteuse de lions au Circus Hall of Fame de Sarasota, taxinomiste des poissons et finalement danseuse et dompteuse de lions dans un cirque itinérant au Mexique.

Le travail était dangereux – un lion lui mordit le ventre, laissant une cicatrice permanente – même si elle aimait ses collègues. Mais elle a démissionné après avoir été transférée dans une autre troupe, qui, selon elle, a maltraité les animaux. Elle a attrapé son singe-araignée de compagnie en sortant; craint qu'elle ne soit pas autorisée à le faire traverser le Mexique et les États-Unis. frontière, elle a payé un passeur pour l'aider à gué le Rio Grande, le singe voyageant sur sa tête. Quelques mois plus tard, elle était dans un avion pour le Belize.

Mme Matola s'est naturellement lancée dans la vie simple que nécessitait la gestion d'un zoo sans budget. Elle a dormi dans une hutte au toit de chaume d'une pièce sur la propriété, se baignant dans un étang qu'elle partageait avec les crocodiles du zoo. Son compagnon de bureau était un jaguar à trois pattes nommé Angel.

Le zoo a eu du mal au début. Mme Matola a facturé un droit d'entrée nominal et, pour couvrir les frais, elle a élevé des poulets et a emmené des touristes en voyage vers les ruines mayas de Tikal au Guatemala voisines.

Mme Matola, qui est devenue citoyenne naturalisée du Belize en 1990, était plus à l'aise dans les t-shirts, les pantalons de camouflage et les bottes de jungle, mais elle pouvait facilement se glisser dans une robe de cocktail si elle avait besoin d'être à Belize City pour une soirée de joie. -handing et collecte de fonds. Pendant des années, elle avait un rendez-vous hebdomadaire au tennis avec le haut-commissaire britannique.

Au fur et à mesure que la réputation de son zoo grandissait, la sienne aussi. Les journaux et magazines américains ont commencé à publier des profils de la «Jane Goodall des jaguars». En 1986, le réalisateur Peter Weir l'engage comme consultante pour son film «Mosquito Coast»; sa star, Harrison Ford, a ensuite donné de l'argent au zoo, tout comme le musicien Jimmy Buffett.

En 1991, avec un budget de 700 000 $ et l'aide de soldats d'une base de l'armée britannique voisine, elle a construit un nouveau zoo sur un terrain de 30 acres; de l'autre côté de la route, elle a ouvert le Tropical Education Centre, à partir duquel elle a dirigé des programmes de recherche et de conservation.

Certains de ses animaux sont devenus des célébrités nationales. Quand le tapir a été «marié» en avril avec un homme au zoo de Los Angeles, les cinq journaux du Belize ont couvert les noces. (Le mariage, non consommé, n'a jamais pris.)

Mme Matola s’est prononcée quand elle pensait que l’environnement du pays était menacé. Au début des années 2000, elle a rejoint un campagne contre un barrage hydroélectrique prévu dans l'ouest du Belize, qui, selon elle, détruirait les habitats des animaux dans la jungle et ferait grimper les coûts énergétiques.

L'affaire a abouti devant un tribunal britannique et a attiré le soutien international de groupes comme le Natural Resources Defense Council. Les représentants du gouvernement ont dénoncé Mme Matola comme un intrus et, comme on l'a dit, un «ennemi de l'État».

Le promoteur du barrage a gagné la cause, mais Mme Matola avait raison: aujourd'hui, les coûts énergétiques au Belize sont plus élevés et la zone autour du barrage reste polluée. L'affaire lui a valu des prix et des invitations à donner des conférences à travers les États-Unis, en particulier après que le journaliste Bruce Barcott a écrit à son sujet dans son livre "Le dernier vol de l'ara rouge: le combat d'une femme pour sauver le plus bel oiseau du monde»(2008).

Mme Matola a annoncé en 2017 qu'elle se retirait de ses fonctions quotidiennes au zoo, transférant la responsabilité à son personnel entièrement bélizien. À ce moment-là, ses bras étaient tatoués de cicatrices causées par d'innombrables morsures et égratignures, son corps usé par des épisodes de paludisme et des vers à vis. Peu de temps après, elle a développé une septicémie dans une coupure à la jambe, qui l'a laissée hospitalisée pendant de longues périodes.

Rien de tout cela ne semblait avoir d'importance. Elle ne voulait être nulle part ailleurs, disait-elle souvent, et elle insisterait jusqu'à sa mort sur le fait qu'elle était «l'une des personnes les plus heureuses du monde».



Clay Risen – [source]

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