Ce que les animaux voient dans les étoiles et ce qu’ils risquent de perdre


Nick, un phoque commun, est entré dans les annales de l’histoire astronomique lorsque Guido Dehnhardt, un biologiste marin maintenant à l’Université de Rostock, étudiait comment les mammifères marins s’orientent. Si les phoques pouvaient discerner les étoiles, le Dr Dehnhardt et son collègue Björn Mauck ont ​​émis l’hypothèse que cela pourrait aider à expliquer comment les animaux peuvent effectuer de longues nages à travers des mers autrement sans relief.

Pour tester les compétences astronomiques d’un phoque, le Dr Mauck a conçu ce qui doit être deux des expériences les plus émerveillées et les plus étonnantes de l’histoire scientifique.

Tout d’abord, l’équipe a construit son sceau-o-scope – un tube sans objectif, à travers lequel Nick a fait le tour du ciel nocturne. Il appuyait constamment sur sa pagaie lorsque des points lumineux comme Vénus, Sirius et Polaris apparaissaient ; il ne pouvait pas voir autant d’étoiles faibles que les humains peuvent, les chercheurs ont déterminé, mais de nombreux repères célestes possibles étaient encore à sa disposition.

Ensuite, le Dr Mauck a construit quelque chose d’encore plus grand. Cette fois, deux sceaux ont été invités à participer, Nick et son frère encore plus intelligent, Malte.

Lorsqu’ils ont été ramenés dans la piscine d’un zoo de Cologne, les phoques sont entrés dans un dôme mesurant 15 pieds de diamètre, son bord reposant sur un anneau flottant. L’intérieur de cet aquaplanétarium sur mesure était illuminé de 6 000 étoiles simulées. “Ils ont immédiatement traversé le planétarium à la nage et ont regardé des étoiles du genre ‘Oh, qu’est-ce que c’est?'”, a déclaré le Dr Dehnhardt. “Vous avez l’impression qu’ils ont vraiment reconnu ce que c’est.”

Les chercheurs ont d’abord utilisé un pointeur laser pour diriger les phoques vers l’endroit où le bord du dôme rencontrait l’eau la plus proche de Sirius, l’étoile du chien. Si un phoque nageait et touchait cette partie précise du dôme avec son museau, il recevait du poisson. Puis le pointeur fut dirigé directement vers Sirius. Encore une fois, la tâche du phoque était de nager vers l’étoile et de toucher la pointe du bord juste en dessous.

Ensuite, les chercheurs ont renoncé au pointeur laser. Quelle que soit l’orientation du projecteur d’étoiles, les deux phoques pourraient éventuellement nager en direction de Sirius. Cela a montré, les chercheurs argumenté dans un article de 2008, que les phoques traversant la haute mer avaient la capacité d’utiliser des lodestars pour guider leurs voyages.



Joshua Sokol – [source]

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